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Los arrecifes de coral junto con la selva lluviosa son de los ecosistemas más productivos que existen en cuanto a biomasa y biodiversidad, ambos se desarrollan en toda la zona tropical e intertropical de la Tierra. Generalmente Los corales estan cerca de la costa donde las aguas son claras y poco profundas (menos de 50 metros), la temperatura es cálida (entre 20 y 28 ºC), la salinidad es elevada y existe una abundancia de materia nutritiva en suspensión. Los arrecifes de coral estan en permanente crecimiento y los esqueletos calcáreos depositados por animales y vegetales se acumulan durante miles y hasta millones de años por lo que se le considera al arrecife de coral un ecosistema estable, muy diverso en especies, bien adaptado y con un alto nivel de simbiosis interna.

La ubicación de los arrecifes esta entre el mar abierto y la costa por lo que son una barrera protectora contra el oleaje y las corrientes marinas para los ecosistemas que están detrás de él como las praderas de Thalassia, los manglares y tierra firme.

En el Mar Caribe los arrecifes de coral están presentes en todas las costas, aunque con menor representación en las costas de Venezuela, Honduras, Nicaragua y Costa Rica. Los arrecifes de coral en conjunto con los bosques de manglar son los grandes constructores de tierras nuevas en las islas de las Antillas.

La diversidad de especies biológicas que habitan alrededor de estas formaciones rocosas vivientes, es de las más ricas conocidas, tanto por su diversidad como por su abundancia. Es notable la diferencia que existe entre el arrecife de coral y los fondos arenosos que la rodean.

Los pólipos coralinos están incrustados dentro de una estructura calcárea generada por ellos mismos al fijar el carbonato de calcio disuelto en el agua, a medida que los polipos mueren los restos calcáreos permanecen en el lugar hasta que son degradados o sirven de sustrato a otras colonias. La arena de coral y otros restos calcareos es removida por las corrientes hacia otros lugares donde se deposita y acumula con la aparicion de las islas de coral, como por ejemplo en el Archipiélago Los Roques Vínculo al Plano. Eventualmente se establece el mangle que con su sistema radicular retiene más eficientemente los sedimentos y así continuaran formando las islas, también es posible que al quedar los corales muertos expuestos sobre el nivel del mar se inicie la colonización por las plantas.

Los corales pétreos son los principales contribuyentes del sustrato del ecosistema; sin embargo, junto con ellos también son de gran importancia las algas calcáreas, cuya importante contribución al material calcáreo del arrecife refuerza a estos como productores primarios. También existen otros muchos organismos como los moluscos, crustáceos, erizos, estrellas, etc. que en mayor o menor grado generan material calcáreo que se deposita en el arrecife después de su muerte.

Los corales del arrecife mantienen una relación simbiótica con unas algas verdes fotosintéticas también llamadas zooxantelas que viven en los tejidos del pólipo. Las zooxantelas convierten la luz solar, el dióxido de carbono y el agua en oxigeno e hidratos de carbono de los cuales se alimentan los pólipos. En compensación los pólipos le proporcionan  a la zooxantelas  protección y los compuestos necesarios para la fotosíntesis. Dependiendo de la coloración de la zooxantela es el color del pólipo que puede ser naranja, rojo, morado o amarillo. Los pólipos se alimentan durante la noche, extendiendo sus tentáculos para capturar el plancton que pasa en suspensión frente a ellos procedente de las aguas oceánicas.

 

Parte de la fauna del arrecife de coral tienen su actividad durante el periodo nocturno, en particular los invertebrados. Mientras que durante el día la abundante flora de algas realizara su función fotosintética absorbiendo la luz solar y transformándola en alimento de los cardúmenes de peces que se alimentan de las algas, del plancton o detritus.

En los arrecifes de coral del Mar Caribe algunas especies de coral son más abundantes que otras por lo que contribuyen en mayor o menor grado a la estructura del arrecife. Las especies más comunes son el Cacho de Venado (Acropora cervicornis), Cuerno de Alce (Acropora palmata) y el Coral Cerebro (Faviidae spp).

En los arrecifes de coral hay una infinidad de formas de vida entre las más visibles están las gorgonia (Gorgonia mariae), algas (Padina jamaicensis), esponjas (Aplysina fistularis).

Gastropodos (Cyphoma gibbosum), Nudibranquios (Aplysia dactylomela) y cefalopodos como el pulpo ( ........).

Anemonas de Mar ( Condylactis gigantea), Crustaceos del Coral (Carpilius corrallinus), Cangrejo Hermitaño (Calcinus tibicen).

Erizo de Espinas Largas (Diadema antillarum), Pepino de Mar (Isostichopus badionotus), Tunicado Campana Azul (Clavelina puerto-secensis).

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